Serieentreprenören Konrad Bergström: “Jag är en rätt usel vd, men en fantastisk visionär”

Med hörlurspionjären Zound Industries och den hajpade elmotorbåten XShore har Konrad Bergström skapat två miljardv­ärderade bolag, men vägen dit har varit allt annat än spikrak.

Henrik Huldschiner | Foto: Andreas Johansson  |  Publicerad 2023-08-09 09:31  |  Lästid: 11 minuter

Att komma hem till Konrad Bergström på Lidingö är en sann upplevelse. Här finns bland annat ett hemmagym klätt i renskinn, en köksträdgård med exotiska frukter som kiwi och persikor, ett fullt utrustat restaurangkök, en musikstudio, en teaterscen, en jordkällare, ett spa och en saltvattenpool. Vart man än vänder sig i denna kreativa oas bjuds man på överraskningar.

– Huset är byggt kring min passion för skapande, matlagning, musik och hälsa. Man kan säga att huset är en spegel av mig som person. Det finns till exempel inte en enda rät vinkel i hela huset, säger Konrad Bergström, när han visar oss runt i flerplansvillan på totalt 800 kvadratmeter, som han designat och inrett själv.

Han berättar att han köpte fastigheten, med fantastisk utsikt över vattnet vid Lidingöbron, 2010 och lät riva det 80-talshus som stod här då. Men halvvägs in i det nya husbygget fick han ”en bättre idé”. Då hade redan arkitekten hunnit tröttna på honom och alla hans ändringar. Efter många års byggande, nya idéer, ändringar, tillägg och slutligen byggbrister som behövde åtgärdas flyttade familjen Bergström in i huset permanent 2019.

I affärsvärlden är Konrad Bergström känd som en ”rock’n’roll--entreprenör” och rubrikskapare av rang. Zound Industries – företaget som han grundade 2008 men som han sparkades från under stor dramatik 2018 – är numera en hörlurs- och högtalarjätte som omsätter över 3 miljarder kronor och är värderat till ungefär lika mycket. Tidigare i år köpte Zound sin mångåriga samarbetspartner Marshall i en uppmärksammad miljardaffär där Konrad Bergström dök upp som gubben i lådan i en oväntad nyckelroll. Annars har den 52-årige serie-entreprenören de senaste åren mest flashat i såväl affärspress som internationella livsstilsmagasin som mannen bakom den banbrytande lyx-elmotorbåten XShore. Den läckert designade eldrivna båten har kallats ”en Tesla på vatten” och bolaget har snabbt fått en miljardvärdering efter att bland andra Northvoltgrundaren Peter Carlsson gått in som investerare.

Men innan vi går in på Konrad Bergströms svindlande karriär så dröjer vi oss kvar lite vid hans hem och familj. En spjälsäng och leksaker som ligger utspridda i huset skvallrar om att här bor en småbarnsfamilj. Konrad har även två äldre döttrar tillsammans med sin exfru.

Hur är det att bli pappa efter 50?

– Det är väldigt annorlunda. När jag fick mina två döttrar levde jag på ett flygplan och var borta från familjen 200–300 dagar om året. Under tiden i Zound levde jag ett väldigt ohälsosamt liv. Jag jobbade extremt mycket, var ständigt på resande fot och festade hårt. Det fanns noll tid för familj, hälsa och återhämtning. Nu lever jag ett helt annat liv och är en mycket mer närvarande förälder.

Om du var så utarbetad efter Zound – varför valde du att hoppa upp på hästen igen med XShore?

– Jag hade en jättebra idé som jag visste skulle bli en jättesuccé. Det är svårt att motstå möjligheten att kunna göra något som både är bra för mänskligheten och en riktigt bra business.

Han lämnade vd-posten i XShore 2019 men är fortfarande bolagets största ägare och kallar sig i dag ”engagerad investerare och styrelsemedlem”. Det ger honom tid över för annat, som exempelvis extravaganta husprojekt. Vid sidan av huset på Lidingö äger han en herrgård i jämtländska fjällen, som han kallar Chateau Mountainztream, och ett hus på Mallorca, som han kallar ”mitt palats i Palma”. När han visar bilder på huset är det verkligen ett mindre palats, som han totalrenoverat i samma anda som Lindingövillan.

– Att bygga, renovera och inreda hus är min största hobby. Det är också något du kan bli klar med – till skillnad från ett bolagsbygge som ju inte har något egentligt slut, utan bara pågår.

Konrad Bergström är mer eller mindre född till entreprenör. Redan som 11-åring stod han på båtmässan och sålde surfbrädor med sin far, som sadlade om mitt i livet från mattelärare till båtförsäljare. Konrad ärvde båtintresset av sin far och har alltid älskat allt som har med vatten att göra. Som 16-åring hoppade han av gymnasiet och åkte ensam till Nya Zeeland för att förverkliga drömmen att ”bli världens bästa vindsurfare”. Det blev han inte.

– Jag gav det en chans och tävlade på rätt hög nivå. Men jag insåg redan då att min bästa gren är att driva business.

När han var tillbaka i Sverige kämpade han sig igenom den uppskjutna gymnasieutbildningen, samtidigt som han drev en surfshop i Grebbestad tillsammans med sin pappa. På egen hand började han importera utländska surfmärken som Quicksilver till Sverige, och fick snabbt fart på försäljningen.

– Som 18-åring hade jag tio anställda, berättar han.

Efter ett par år av hög tillväxt var hans företag Megascine Agency svensk distributör för ett 30-tal olika varumärken inom skid- och vatten-sport, förutom Quiksilver hade han agenturen för märken som Burton, Sector 9 och Liquid Force. Men hjulen rullade lite väl snabbt för den unge Konrad. Han tog ett par dåliga affärsbeslut, företaget hamnade i -likviditetskris och det slutade med konkurs 2004.

– Det var extremt jobbigt. Då var jag verkligen nere på botten. Jag bodde i en bil med min hund och hade fem miljoner i personliga skulder. Jag fick ta anställning för första och enda gången i mitt liv för att beta av skulderna. Det tog mig flera år att bli skuldfri.

Anställningen han tog var på modebolaget WeSC, där han omedelbart visade framfötterna. Bland annat stod han bakom flera stora event, som när han fyllde Globen med snö och tog dit free ski-eliten. Han utvecklade också en hörlursserie för WeSC som snart stod för en betydande del av bolagets omsättning. Men WeSC var ju i grunden ett modebolag, och Konrad Bergström insåg att han kunde få sina hörlurs-idéer att flyga ännu bättre i ett eget bolag.

2008 sa han upp sig och startade Zound Industries tillsammans med sju likasinnade entreprenörer. Under det egna varumärket Urbanears lanserades moderiktiga och färgstarka hörlurar som var banbrytande för sin tid. Urbanears var också först med att introducera en mikrofon i hörlurssladden. Faktum är att det svenska uppstickarbolaget drog i gång en helt ny, global industri i början av 2010-talet och gick i bräschen för att göra hörlurar till den modeaccessoar de är i dag.

Zound Industries var en enorm framgångsmaskin de första åren. 2013 fick bolaget pris av Dagens industri som Sveriges snabbast växande företag, med en tillväxt på hela 11 000 procent på tre år.

– Jag tror att det fortfarande är rekord. Tempot var enormt de där åren. Det enda jag gjorde var att jobba, resa och festa.

Tillväxtresan fick nytt bränsle med det licensavtal som Konrad Bergström slöt med det anrika brittiska märket Marshall, vars elgitarrför stärkare gjorts odödliga genom Jimi Hendrix och en rad andra rockikoner. Samarbetet, som inbegriper utveckling av både hörlurar och mind-re högtalare, blev sedermera Zound Industries huvudsakliga intäktskälla.

Men 2018 fick succéhistorien en mörk vändning. Konrad Bergström hamnade då i öppen konflikt med Zounds största ägare Tommy Jacobson. Det var en årslång följetong i affärspressen där det bland annat avslöjades att Konrad Bergström förberedde ett bud på bolaget med hjälp av Wallenbergpengar, vilket fick styrelsen och ledningen att slå bakut. Maktstriden slutade med att Konrad Bergström fick sparken från bolaget han själv grundat.

– Det var en dyster upplevelse på alla sätt och vis. Jag hade en uppfattning om vart jag tyckte bolaget skulle gå, jag tyckte vi skulle gasa mer, men styrelsen och ledningen var av en annan uppfattning. Jag förlorade den striden och det sved, men det var bara att acceptera det och gå vidare. Det gav mig samtidigt energi att kickstarta i gång XShore, så det förde ju något ännu bättre med sig.

Efter att han blivit uppsagd sålde Konrad Bergstöm alla sina kvarvarande aktier i Zound, vilket inbringade cirka 140 miljoner kronor till den privata kassan. Utåt sett var Konrad Bergström därmed helt ute i kylan i Zound, och de nästföljande åren syntes han enbart i sammanhang med XShores lyx-elmotorbåtar. Han gick från ”Mr Loud” till ”Mr Silence” när han porträtterades i diverse utländska livsstilsmagasin.

Men när miljardaffären mellan Zound och Marshall presenterades i mars i år – vilket gav stort eko i finansvärlden med artiklar i tidningar som Fortune, The Verge och Bloomberg – var Konrad Bergström återigen högst upp på tapeten i Zound. Det visade sig nämligen att han varit familjen Marshalls rådgivare i förhandlingarna med Zound.

– Utan Konrads hjälp hade den här affären inte blivit av. Han har företrätt familjestiftelsen som äger Marshall. Så han var en av dem vi förhandlade med. Men Konrad har ju också en lång bakgrund från Zound, så han kunde se saken ur bägges perspektiv och var den perfekta länken, sa Zounds vd Jeremy de Maillard till Dagens industri efter att affären offentliggjorts.

Konrad Bergström ler brett när jag frågar om affären kändes som en upprättelse för honom.

– Det är klart att det kändes som en stor revansch. Du kan väl jämföra det med känslan att göra det avgörande målet i en Champions League-final.

Inga utomstående visste om att du hade den här förtroenderollen i Marshallfamiljen sedan flera år – varför höll du tyst om det?

– Jag gillar att ha ett par ess i rockärmen. Det var ju en rolig vändning på hela det tråkiga kapitlet med Zound. Skrattar bäst som skrattar sist, liksom.

Affären gör familjen Marshall till största ägare i det sammanslagna bolaget. Som familjens rådgivare är Konrad Bergström därmed tillbaka inne i värmen i bolaget han grundade – men han har inga intentioner att lägga sig i den dagliga verksamheten.

– Zound kommer alltid att vara min bebis. Men de närmaste åren kommer mycket handla om att integrera de två företagen och få två företagskulturer att bli en. Det är inget jag är bra på eller vill syssla med.

Inte heller i XShore är han längre operativt verksam sedan han lämnade vd-posten 2019.

– Jag har insett att jag är en ganska usel vd. En vd är ju bolagets dagliga ledare. Jag kan nog vara en skitdålig daglig ledare. Men jag är en fantastisk visionär, skapare och marknadsförare. Så det är ju det jag ska syssla med. Det är fördelen med att bli äldre, att man inser och accepterar vad man är bra på och mindre bra på.

Konrad Bergström har inga problem att formulera varför han blivit en framgångsrik entreprenör. 

– Jag tror att en stor förklaring är att jag kan prata med både konstnärer och affärsmän. Jag har en stor förståelse för konstnärer och artister, men jag är också bra på siffror och strategier. Genom att få ihop de två världarna har jag skapat stora värden.

Hans andra stora styrka är, enligt ho-nom själv, att han är bra på att ”se bakom hörnen”.

– Om man tittar på vad jag skapat kan man säga att jag har varit duktig på att förutspå framtiden. Jag läser av samhällsförändringar och kan utifrån det förutse vad som ska bli nästa stora produkt.

I det elektrifieringsrace som just nu pågår runt om i världen – där alla gamla bensindrivna fordonstillverkare lagt om kursen mot eldrift – och där Sverige ligger i framkant med en rad nya utmanare inom allt från elmotorcyklar (Cake, Vessla, Stark, Rgnt och Stilride) och självkörande ellastbilar (Einride) till elflygplan (Heart Aerospace) och elmotorbåtar (XShore och Candela) – brukar Elon Musk och hans Tesla hållas fram som den tydliga förebilden.

Men faktum är att Konrad Bergström hade tankar på en elmotorbåt långt innan Tesla såg dagens ljus. Han registrerade varumärket XShore redan 1996. Det skulle dock ta mer än 20 år innan han omsatte alla tankar, idéer och skisser till att verkligen börja utveckla en eldriven motorbåt.

– När Tesla kom 2012 så kände jag ju bara ’okej, jag är helt rätt på det’. Men då satt jag fast i Zound-karusellen och det fanns ingen tid att ta tag i XShore.

När han blev kickad från Zound gick han all in på XShore. Den första modellen, som började säljas 2020 till ett pris på 2,7 miljoner kronor, rönte stor uppmärksamhet på mässor och i livsstilsmagasin.

– Vi byggde min drömbåt, helt kompromisslöst – det var högsta kvalitet rakt igenom.

Någon försäljningsframgång blev den dock inte, vilket inte heller var meningen, enligt Konrad.

– Jag började med att sälja drömmen. Vi skapade en dyr produkt som folk kunde sukta efter. Vårt varumärke var etablerat globalt innan vi ens hade börjat med serieproduktion. Det är ett kostnadseffektivt sätt att bygga bolag.

Hajpen var också total i finansvärlden, som kastade pengar över XShore i flera kapitalrundor de första åren. I fjol tog XShore in en halv miljard kronor till en bolagsvärdering på 1,7 miljarder kronor. Detta för ett bolag som 2021 omsatte 40 miljoner och redovisade en förlust på 131 miljoner.

Pengarna har bland annat gått till bygget av en ny fabrik i Nyköping, som startade serietillverkning i fjol, har 150 anställda och kapacitet att bygga 4 000 båtar om året. Här tillverkas den nya, billigare modellen XShore 1, som lanserades i höstas och har ett startpris på strax över en miljon kronor.

– Med XShore 1 ska vi kapitalisera på allt intresse vi byggt upp. En miljon kan låta mycket, men det motsvarar vad du betalar för en traditionell motorbåt i samma storlek. Vår vision är att det här ska bli folkets båt, säger Konrad Bergström.

Men i det betydligt tuffare ekonomiska klimat där vi befinner oss 2023 har XShore tvingats dra ner på sina ambitiösa expansionsplaner. Tidigare i år sa bolaget upp 10 procent av personalstyrkan, och när bolaget fick in 300 miljoner kronor i ny nödvändig finansiering i april i år skedde det till en betydligt lägre företagsvärdering och med löften om att bli lönsamma snabbare.

Det måste smärtat dig, som gillar att gasa mer än att bromsa?

– Förvisso. Men nu är verkligheten som den är, och är det något jag gillar så är det vinstdrivande företag. Zound var lönsamt under alla de år då vi gasade som mest.

I flera intervjuer genom åren har Konrad Bergström sagt att XShore kommer att bli mycket större än Zound. Det håller han fast vid, trots att de sålda båtarna ännu bara räknas i hundratal. 

– Just nu är det lite motvind på finansmarknaden, men den underliggande affären är urstark. Det finns en global efterfrågan på produkten och det är bra vinstmarginaler inom segmentet. Vi säljer en produkt med en prislapp på en miljon och uppåt, så när väl försäljningen tar fart så rasslar det till ordentligt. Det kommer gå snabbt att nå en miljardomsättning och mer därtill, säger Konrad Bergström, vars aktieinnehav i bolaget är värt drygt 200 miljoner baserat på den senaste kapitalrundan.

Efter att vi suttit och pratat länge i köket och fått en omfattande rundtur i huset är det dags för fotografering. Konrad Bergström har på egen hand förberett fyra outfits som han testar på Kings fotograf.

– Jag var på Kings årliga lista minst tio år i rad, men sedan föll jag bort när jag började med elbåtar, det var väl inte lika mycket fashion som hörlurar. Det här är min chans att göra comeback på listan, skrattar Konrad Bergström, glatt strosande fram och tillbaka på en tänkt catwalk längs utomhuspoolen.

Konrad Bergström har alltid stått ut i affärslivet, vilket varit på både gott och ont, enligt honom själv.

– I hela min karriär har omgivningen underskattat min affärsförmåga. Det är fortfarande många som inte tror att jag kan business trots att jag skapat två miljardföretag. De dömer mig på hur jag ser ut och att jag inte kan snacket från Handels. Tidigare i karriären störde jag mig på det. Nu har jag insett att det är en tillgång att kunna överraska och överleverera.

När fotograferingen i huset är avklarad hoppar vi in i Konrad Bergströms vita Mercedes el-suv för en kortare bilfärd ner till hamnen där hans egen custom-made XShore Eelex 8000, med texten ”100% electric” skrivet på sidan, ligger förtöjd. Om man själv skulle få för sig att köpa en likadan går den loss på cirka 4 miljoner kronor. Ute på sjön drar Konrad upp farten så det ilar i magen och vattnet stänker i ansiktet, men från elmotorn är det helt tyst.

– Just tystnaden är det jag älskar mest med XShore. Maxfarten är 30 knop, men jag tycker den går som skönast i 7 knop. Då drar den också minst el och man kan vara ute i 15 timmar utan att ladda batteriet.

Vid 52 års ålder säger sig Konrad Bergström inte ruva på några nya banbrytande affärsidéer som Zound och XShore. I alla fall inga han kommer att förverkliga.

– Jag älskar fortfarande att vara entreprenör och bygga bolag, men jag kommer nog aldrig mer att starta ett bolag från grunden. Jag har hittat en ny, lugnare roll som passar mig, där jag är mer i bakgrunden och går in i bolag som aktiv investerare och hjälper dem att nå global framgång.

Nyligen gick han in som delägare och styrelseordförande i det schweiziska ekomärket Soeder, som tillverkar handgjorda beauty-produkter med naturliga tillsatser.

– Soeder har alla möjligheter att bli en global succé. I dag omsätter bolaget 100 miljoner, men 97 procent av omsättningen kommer från tysktalande Schweiz. Ge det fem år så tror jag Soeder kommer att vara det tredje miljardföretag jag har varit med om att skapa.

Dela på Facebook
Tweeta
Uppdaterad 2023-08-09 09:33